Los 10 hitos científicos de 2016 con participación española

La detección de ondas gravitacionales, los cambios en el cerebro de las madres o el Big Bell Test son algunos de los proyectos con participación española de este 2016. SINC
La detección de ondas gravitacionales, los cambios en el cerebro de las madres o el Big Bell Test son algunos de los proyectos con participación española de este 2016. SINC

Gracias al trabajo de científicos y centros de investigación de todo el mundo, en 2016 se han producido grandes avances y descubrimientos, según importantes revistas científicas como ‘Science’, entre otras. La primera detección de ondas gravitacionales de la historia, el hallazgo de un exoplaneta habitable, la lucha contra el cáncer, la exploración espacial, la física teórica. o la relación entre las grasas y la metástasis, son algunos de los hallazgos caracterizados, además, por la participación española.

Las ondas gravitacionales, hallazgo científico del año

Sin duda, uno de los hallazgos científicos del año e incluso del siglo, tal y como lo denomina la revista ‘Science’ ha sido la detección de ondas gravitacionales, hecho que ha abierto la puerta de la era de la astronomía gravitacional.

Este descubrimiento fue llevado a cabo por científicos del Observatorio gravitacional de interferometría láser LIGO (que comprende dos observatorios en EEUU, Livingston y Hanford) entre los que se encuentran los investigadores de la Universidad de las Islas Baleares (UIB).

Fue el pasado 11 de febrero cuando los portavoces de LIGO anunciaron por primera vez la detección de las ondas: ondulaciones en el espacio-tiempo producidas por la fusión de dos agujeros negros a más de 1.300 años luz de distancia. Este mes de diciembre se confirmaron algunas de las predicciones más significativas de la teoría de la relatividad general formulada por Albert Einstein en 1915.

Neandertales y ‘sapiens’, una historia de amor de hace 100.000 años

Una investigación codirigida por el biólogo español del Instituto Max Planck (Alemania), Sergi Castellano, probó que los humanos modernos y los neandertales se cruzaron 35.000 años antes de lo que se pensaba.

De esta manera, el trabajo publicado el pasado 17 de febrero en la revista ‘Nature’ descubrió que los ancestros de los neandertales en las montañas de Altai (Siberia) coincidieron con una primera migración temprana de África, distinta a la gran migración de hace 65.000 años de los antepasados de los europeos y de los asiáticos.

“La clave del trabajo es que se ha encontrado flujo genético en sentido contrario al que ya conocíamos y claramente anterior”, explicaba a EL MUNDO Carles Lalueza-Fox, investigador del Instituto de Biología Evolutiva (IBE) de Barcelona.

La nave ExoMars viaja rumbo a Marte

El pasado 14 de marzo y tras 12 años de trabajo, la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó la misión ExoMars2016 con el objetivo de marcar el comienzo de una nueva era en la explotación de Marte.

El orbitador TGO (a la izquierda) y el módulo Schiaparelli (a la derecha) que se estrelló en su descenso contra la superficie marciana. ESA
El orbitador TGO (a la izquierda) y el módulo Schiaparelli (a la derecha) que se estrelló en su descenso contra la superficie marciana. ESA

La misión de prueba constó de dos componentes principales: el satélite para estudiar gases traza en inglés, Trace Gas Orbiter, (TGO) y el módulo de descenso Schiaparelli. Ambos contaron con la participación de empresas y centros de investigación españoles durante varias fases de su creación. España contribuye en un 6,7% del presupuesto de la misión.

Fue en octubre cuando el orbitador TGO y el módulo Schiaparelli llegaron a la órbita de Marte, estrellándose este último contra el planeta rojo durante el descenso. El TGO, por su parte, ha enviado imágenes inéditas de la superficie del planeta.

La segunda fase de la misión está prevista para 2018.

El ADN del hombre de Atapuerca revela que era un antepasado lejano de los neandertales

Aunque los estudios previos apuntaban a que los restos encontrados en la Sima de los Huesos de Atapuerca estaban relacionados evolutivamente con los parientes de los neandertales procedentes de Siberia (denisovanos, Homo denisova), el pasado 14 de marzo, una investigación llevada a cabo por investigadores alemanes y españoles del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y del yacimiento de Atapuerca, demostró que, en realidad, están más cerca de los neandertales primitivos.

Los resultados publicados en la revista ‘Nature’ se obtuvieron tras secuenciar el ADN nuclear de los restos fósiles de la Sima.

Descubren por qué a veces falla la quimioterapia

Un equipo coordinado por investigadores del Instituto de Investigaciones Biomédicas de Bellvitge (IDIBELL) descubrió el pasado mes de noviembre una de las causas que explican la resistencia múltiple a la quimioterapia. El trabajo fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

En algunos casos las resistencias a la quimioterapia se debe a la sobreexpresión de la denominada proteína MDR1. Sin embargo, los investigadores descubrieron que esa explicación no servía para aclarar todas las resistencias detectadas. Fue entonces cuando hallaron la segunda causa que explica el fenómeno: la pérdida de una molécula denominada TP53TG1 cuya función es prevenir la activación de la proteína YBX1, capaz de activar centenares de oncogenes.

De esta forma y mediante la toma de muestras celulares de los tumores de estómago y colon y para comprobar qué genes estaban inactivados, los científicos usaron técnicas para analizar más de 500.000 puntos de información del genoma.

Además, en un futuro pretenden averiguar si hay algún fármaco que aún sea capaz de ‘librarse’ del mecanismo de resistencia múltiple, y descubrir si es posible devolver la función ‘guardiana’ de la molécula TP53TG1.

La ‘armadura biónica’ de Álvaro

Fue el pasado 8 de junio cuando el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) presentó el primer exoesqueleto del mundo dirigido a niños con atrofia muscular espinal (AME), una enfermedad que destruye la capacidad motora y que en España afecta a uno de cada 10.000 bebés.

El pequeño Álvaro, de cinco años edad, fue el primer niño de España con AME en probar el avance de forma experimental. Ahora, el propósito de los creadores es que el primer exoesqueleto pediátrico pueda comercializarse a nivel internacional (aunque ya ha sido patentado y su licencia la comparten el CSIC y Marsi Bionis). Con ese fin, la campaña de ‘crowdfunding’ iniciada el pasado año busca conseguir la financiación necesaria para llevar a cabo su expansión.

Hallan un planeta parecido a la tierra en la estrella más cercana al sol

Otro de los descubrimientos más importantes del 2016 fue el hallazgo de Próxima b, un exoplaneta cuyas características serían similares a las del planeta tierra.

Con una masa un poco mayor que la Tierra (1,3 veces más), Próxima b habita en la estrella Próxima Centauri, una enana roja con una temperatura más templada al sol (unos 3.000 grados Kelvin) y una milésima de su luminosidad. Fue observada entre enero y marzo de 2016 por el equipo de investigación en el observatorio chileno de La Silla.

Para descubrir el planeta y confirmar su existencia, los científicos combinaron dos técnicas de detección: la fotometría y el método de la velocidad radial. A pesar de que el planeta presenta diferencias con la Tierra, los expertos precisan llevar a cabo estudios que definan su tamaño, la atmósfera (si la tiene), su huella o composición, por lo que también precisan estudiar su estrella. Según afirman, todos los telescopios como el Hubble o el James Webb -que será lanzado en unos años- van a apuntar hacia Próxima Centauri.

Aspecto que podría tener la superficie del planeta hallado. Al fondo, la estrella Próxima Centauri. M. KORNMESSERAB. ESO
Aspecto que podría tener la superficie del planeta hallado. Al fondo, la estrella Próxima Centauri. M. KORNMESSERAB. ESO

El trabajo publicado en la revista ‘Science’ el pasado 24 de agosto estuvo liderado por Guillem Anglada, investigador español y profesor de astrofísica en la Universidad Queen Mary de Londres, a quien el hallazgo ha convertido, según la revista ‘Nature’, en uno de los 10 investigadores más importantes del año.

Logran revertir el envejecimiento

Aunque no en humanos pero sí en ratones, este nuevo descubrimiento ha logrado revertir el envejecimiento gracias a la reprogramación celular, un proceso descubierto en 2006 por el japonés Shinya Yamanaka y que consiste en la combinación de cuatro genes que permite que una célula adulta se convierta en una célula madre pluripotente (similar a la embrionaria) con la capacidad de dividirse indefinidamente y convertirse en cualquier tipo de célula del organismo.

“El envejecimiento es un gran problema social y el principal factor de riesgo para todas las enfermedades que sufrimos. Mejorando la forma de envejecer, reduciremos el riesgo de padecer muchas enfermedades. Nuestro objetivo no es sólo lograr que vivamos más años, sino que vivamos más años sanos, que los años sean saludables y que no tengamos que sufrir los síntomas y enfermedades del envejecimiento”, señalaba a EL MUNDO Juan Carlos Izpisúa, investigador del Laboratorio de Expresión Génica del Instituto Salk.

El embarazo modifica el cerebro de la madre a largo plazo

Los cambios hormonales que sufre el cuerpo de la mujer durante el embarazo están identificados desde hace muchos años. Sin embargo, se sabe poco de los que se producen en el cerebro de la madre.

Una investigación liderada por la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) y el Instituto de Investigación de Hospital del Mar (IMIM) publicada es pasado 19 de diciembre en la revista ‘Nature Neuroscience’, comparó el cerebro de las mujeres antes y después de su primer embarazo, detectando cambios en la morfología cerebral que se mantienen, incluso, hasta dos años después del parto.

Así, los resultados revelaron una reducción en la materia gris del cerebro: las áreas que rigen las relaciones sociales. Sin embargo, descubrieron que no provocan cambios en su memoria ni merma sus funciones intelectuales. Además, los científicos detectaron la activación de parte de esas regiones cerebrales cuando la mujer observaba imágenes de su bebé.

“Normalmente en el instinto de supervivencia el individuo se antepone a la especie, pero cuando tienes un hijo el bebé es lo primero, antes que tu propia persona. Para la evolución humana es muy importante no sólo huir del peligro -el instinto de supervivencia-, sino asegurarte de que tu hijo va a ser capaz de transmitir tus genes”, comentaba a EL MUNDO Susanna Carmona, coautora del estudio, investigadora del Hospital Gregorio Marañón, de la Universidad Carlos III y adscrita al Centro de Investigación Biomédica en Red de Salud Mental (Cibersam).

¿Por qué se produce la metástasis?

Un estudio publicado el pasado 7 de diciembre en la revista ‘Nature’ supone lo que puede ser,un paso de gigante en la lucha contra la metástasis.

La investigación dirigida por Salvador Aznar-Benitah, del Instituto de Investigación Biomédica de Barcelona, identificó uno de los factores que determinan la diseminación de los tumores. Centrados principalmente en el estudio en ratones, los científicos identificaron un tipo de célula -una subpoblación de células CD44+- que expresa altos niveles de un receptor de ácidos grasos (denominados CD36) y que, según detallaron, tiene una “habilidad única” para iniciar metástasis.

Salvador Aznar-Benitah, que ha dirigido el estudio del IRB, y Gloria Pascual, primera autora del trabajo. IRB
Salvador Aznar-Benitah, que ha dirigido el estudio del IRB, y Gloria Pascual, primera autora del trabajo. IRB

Según explicaron, la actividad de este receptor, directamente implicado en el metabolismo de las grasas, es fundamental para iniciar el proceso de diseminación del cáncer. “Se conocían otros mecanismos implicados en la metástasis pero, por primera vez, hemos identificado a un grupo de células cuya acción es clave ya que hemos demostrado que, si la eliminamos, el tumor pierde la capacidad de generar metástasis“, señalaba Aznar-Benitah a este diario.



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